免疫衰老 削弱銀髮族病毒對抗力

 |2020.07.26
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美國七月中旬的分析發現,逾五萬名因新冠肺炎死亡的患者中,六十五歲以上者占八成;專家指出,這是因為高齡者的免疫器官「胸腺」(thymus)衰老,較難辨識病原體;即使順利開發出疫苗,對高齡者的保護力也較低。

世界衛生組織(WHO)疫苗產品和運送研究協調員佛里德(Martin Friede)指出,胸腺是T細胞的來源,這種細胞可幫助免疫系統發揮防禦作用。胸腺衰老會消耗T細胞,導致免疫系統無法抵抗新病毒。

佛里德解釋,疫苗發揮作用的原理是「教導」免疫系統,胸腺T細胞則能學習辨識不熟悉的病原體,並訓練其他免疫細胞,產生抗體。但如同俗諺「老狗學不了新把戲」,衰老的胸腺缺少足夠的T細胞,較難學習如何對抗新的病原體。

佛里德表示,疫苗界的焦點一直集中在挽救幼兒的生命,但最需要疫苗的實際上可能是疫苗較難產生效用的高齡者。

藥物開發商表示,調整疫苗所含的免疫刺激性抗原含量,可以提高老年人受保護的機率;另外一種提高老年人疫苗免疫效力的方式則是使用佐劑(adjuvant),就是添加能夠更強烈刺激免疫系統的成分,但過去流感疫苗佐劑曾出現突發性嗜睡等副作用。

佛里德說,新冠病毒是全新病毒,但高齡者體內可能已有多種抗體,在無法辨識病原體的情況下,這些舊抗體可能接受新冠病毒,導致人體無法產生有效的新抗體,讓研發疫苗的難度更高。

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