撒哈拉沙塵 橫跨大西洋登陸美國

 |2020.08.09
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非洲茅利塔尼亞的撒哈拉沙漠。圖/法新社
撒哈拉沙塵侵襲美國,美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)拍下的衛星照片。圖/美聯社
沙塵籠罩美國丹佛市中心的天際線。圖/美聯社
6月22日波多黎各的沙塵空汙。圖/中新社

「撒哈拉沙塵正橫跨大西洋,直衝美國本土?」

據報導,有一波來自撒哈拉沙漠的沙塵,是在6月14日離開非洲、向西移動,並一路橫跨至少6000公里,抵達加勒比海地區。儘管這撒哈拉沙塵季節性地侵襲美國,並不是罕見的氣象現象,但這波沙塵暴卻異常地巨大且密集。

加勒比海地區的波多黎各受災情況更糟糕,藍天藍海被一片白色霧霾籠罩,能見度極低,被認為是50多年來最兇猛的撒哈拉沙塵暴。事實上,每年春夏之交到早秋季節,在撒哈拉沙漠上空約6000公尺處都會生成巨大的沙塵雲帶,也就是所謂的「撒哈拉空氣層」(SAL),隨著風向,從東方往西吹送。

沙塵在陽光折射下,有時會出現色彩飽滿、魔幻的日落與日出景象,十分受到大眾關注。以往的災害現象在北美並不明顯,然而這次的沙塵暴,由於其規模與密集度異常巨大,所造成的空汙也比往常嚴重。

一般來說,由於沙塵暴的懸浮微粒,漂浮於數千公尺以上的撒哈拉空氣層,不至於會嚴重阻擾地表的能見度。加上沙塵雲帶在穿越大西洋途中,顆粒較大的沙塵通常會逐漸掉落入海,最後到達北美時只剩下顆粒細小的沙塵,空氣汙染程度有限。然而這次的沙塵暴無論是覆蓋面積、整體規模、沙塵密集度,都明顯地比過去來得大、也更接近地表,才會導致空氣汙染現象極度顯著。

儘管目前未能進一步確認是氣象異常因素,但有專家推測這很可能與今年6月,推送沙塵暴的東風較為微弱有關,導致沙塵雲帶在撒哈拉沙漠形成時,就已匯聚了更多沙塵,然後才再往西吹送。

隨著撒哈拉沙塵雲帶不斷往美國方向移動,有專家憂心空汙問題容易引發呼吸道與心肺疾病,其病徵與新型冠狀病毒(COVID-19)疫情類似,可能因此提升相關病徵判斷的難度,增加醫事負擔。

這波撒哈拉沙塵在德克薩斯州登陸,並一路途經密西西比河下游的美國南方一帶,最遠可抵達華盛頓州。然而在這一波空汙巨怪離開之後,下一波的撒哈拉沙塵卻正蓄勢待發,將不斷往西吹送,也讓各界密切關注將導致疫情和災禍連擊的可能性。

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