預測火山爆發 難度考倒人類

 |2019.12.13
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菲律賓皮納土波火山在一九九一年爆發,是上世紀威力最大的火山爆發之一。圖/法新社

【本報綜合外電報導】紐西蘭最大最活躍的懷特島火山日前突然爆發導致六死逾三十傷,另有八人失蹤但研判生還機會不大,傷亡相當慘重,事發後更引發外界質疑為何允許遊客參觀火山,且明明是活火山,為何事前沒有預測到爆發,但事實上人類目前只能監測火山活動,無法預測爆發時間。

英國廣播公司(BBC)報導,懷特島火山爆發之前的幾個禮拜就出現警訊,警戒層級也在上月從一級提高至二級,但它的突然爆發卻讓人們感到意外。火山爆發指的是蒸氣或岩漿從火山口釋放出來。眾所周知,要預測火山何時爆發,尤其是休眠多時的火山,是相當困難的一件事。

不過,科學家可尋找特定跡象和趨勢來做出預測。他們透過查看地震、氣體噴發及膨脹收縮過程來監測火山活動。例如,若科學家開始看到火山口或附近震動產生的氣體加速情形,他們就會擔心火山可能隨時會爆發。

但這些跡象是否代表火山將在一小時、一個月甚至更久後才爆發,則依火山類型而定。火山學家擁有特定火山上的數據愈多,愈能預測火山行為以及噴發的可能性。

多數火山在噴發前數周或數個月內,往往會顯現上述跡象,但有些則是意外地突然爆發,而在現代監測技術出現以前,要判斷一座處於休眠或活躍狀態的火山何時爆發,難度可說是相當大的。

菲律賓皮納土波火山在一九九一年爆發時,美國地質調查局(USGS)跟菲律賓火山暨地震研究所預先發出了火山爆發警告,估計當時撤離火山周圍地區居民的行動,挽救了五千條人命。該次爆發是上世紀威力最大的火山爆發之一。

從一系列小規模爆發前大約十周,USGS與菲律賓火山暨地震研究所便開始監測日益增加的火山活動,並提醒當局隨時對大規模疏散行動做好準備。但在二○一四年日本御嶽山火山爆發時,就因為突然爆發而來不及發出警報,另外一些時候,民眾則是在預期火山會爆發,但最終卻未發生情況下被迫撤離。

紐西蘭勘查技術

領先全球

此外,一國火山監測機構的預測能力,則可能因手中資源多寡以及專業知識水準高低而有所差異。

紐西蘭在這一領域是全球領導者之一,在預測火山爆發上也不斷協助開發中國家,像是太平洋島國萬那杜。

紐西蘭用來監測火山活動的技術設備包括GPS接收器、高科技感應器跟無人機,並會派出實地勘查小組。

紐西蘭坎特伯里大學火山學家甘迺迪表示,他們在預測上的表現愈來愈好。「若跟地震比較,我們在預測火山爆發方面要比大型地震好得多。」

儘管本周發生火山爆發的懷特島為私人島嶼,政府無法管轄,但這座火山島目前由紐西蘭地質與核能科學研究院進行監測。

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